Bokashi could revolutionize weed growing, and maybe agriculture in general


When imagining where an agricultural vanguard might occur, one could be forgiven for overlooking our sprawling urban playgrounds of concrete and metal in favor of the more historically fertile ground found in the rural parts of our country. But at least one company, Innovative Organics, situated only a few miles west of downtown Denver in a 12,000-square-foot rental space, is proving that you don’t need to dig your toes into the earth in order to rejuvenate it. You do, however, still need to get your hands dirty.

Victor Restrepo believes we’ll see a revolution in agriculture. photo: Daniel Jitchaku

“I put my hands into the castings and played with the worms,” says Innovative managing partner, Victor Restrepo, recalling the difference between working with his hands now and when he used to shake hands with the suits of finance and insurance. “And there was a sort of relief that would take over.”

This relief was enough to sway Restrepo into taking on a more heavily involved role in what was initially a casual venture into a very nascent (at the time) cannabis industry. What Innovative largely aimed to bring to that market was a variety of soil products, guaranteed to be in high demand by a post-legalization growing boom.

However, they quickly ran into some of the logistical issues that lie in the large-scale production of compost (which was to be a key ingredient across their product line) in tight, urban quarters.
“You had to wear a mask just for the flies,” Restrepo recalls. “If you blew your nose: flies.”

Plus, traditional composting is a months-long process of decomposing organic matter that’s unswayed by the pace of the market. Between the mess and the long wait, you’ve got a young company needing to innovate around some major challenges. And that innovation, central both in name and mission to the company, is best illustrated in their one word response to these obvious issues: bokashi.

Often attributed as a product of Japanese agricultural practices, bokashi is sometimes referred to as a specific mode of composting, but is more precisely and scientifically related to fermentation. It comes down to the difference between decomposition and preservation. Where compost depends on an aerobic process (i.e. involving oxygen) for microbes to break down matter, bokashi occurs in an airtight non-aerobic environment (i.e. barrels) that leads to the production of various acids that are then mediated by a cocktail of added microorganisms. In layman’s terms: they both benefit soil, but the processes and benefits are not the same.

With bokashi, according to Restrepo, “All of the nutritional value of the food is still there; nothing has been oxidized, so nothing is lost to the environment. If we had compost and we had it outside, it would be evaporating, the oxygen would be burning, it would be creating methane, carbon dioxide, water vapor, ammonia — all the things that need to be in the ground would be lost to the air and creating a pollutant.”

Daniel Jitchaku Bokashi takes place in a non-aerobic environment.

But perhaps the greatest benefit of bokashi?

“Compost takes 100 days and you lose about two-thirds of what you started with. Here, in 10 days, we still have 100 percent with all of the nutritional value concentrated,” he says. Still, despite these seemingly no-brainer benefits and generations of practice in the eastern hemisphere, bokashi remains a rather unknown quantity stateside. Studies are scarce and word of mouth weak, but speak to those who have experienced it and you might be hard-pressed to find a bad word.

Nicolas de la Vega, a Springs resident who commutes to Denver every day to work in multiple capacities for Innovative, relays a recent example: “In 2016 we worked with the Rosedale community garden in Denver to show them that all of the weeds and leftover plant waste was useful. This year they would not give us any of their plant waste or weeds and they now schedule regular bokashi work days.”

The specific brand of natural, speedy sustainability that bokashi can offer has obvious application to food production, and doubly so when considering the remediative effects of introducing it to the soil. But one of its more surprising benefits is the way it could dramatically reduce cannabis waste by putting that waste back into the bokashi mixture.

“One of the strongest inputs we use is weed,” says Restrepo.

The benefit is multiple: Waste is reduced while soil is strengthened; stronger soil then enriches a higher-quality product. This symbiotic relationship between the bokashi, soil and crop can also be transposed onto a similar dynamic between Innovative Organics, cannabis growers and food producers.

Bokashi is not a cannabis-specific movement. In fact, it’s being used with increasing frequency in food production with potentially huge consequences. But Restrepo and his team only came to the method as a means of taking part in the new, thriving weed industry and their client base is still largely made up of cannabis cultivators. Restrepo hasn’t forgotten it or taken it for granted, offering free consultations to his clients in cannabis while saying, “The little opening that allowed these growers to exist, also allowed this little business to exist.”

Still, he sees a broader picture in which both the company he helps manage and the industry that supports the company are only two cogs in something much grander.

“I believe we’re going to see a revolution in agriculture in this country,” he says, “and I want to be a part of it.”


Boekentip! De bijbel voor Biologische Telers


Van dichtbij maakte cannabis-onderzoeker Nicole Maalsté de totstandkoming van een zeer interessant boek mee: ‘The Organic Grow Book’. Deze bijbel voor de bewuste thuiskweker was er al in een Franstalige versie, maar nu dan ook in het Engels en geactualiseerd waar nodig. ‘Eindelijk weet ik wat organisch kweken betekent. Eigenlijk werkt het heel simpel’, zegt onze columnist.

Over wietteelt schrijven mag niet in Frankrijk

Het woord wiet komt er niet in voor, maar voor iedere grower is duidelijk waar dit boek over gaat: Wiet kweken! Het boek kwam eerst op de Franse markt. Nu is het vertaald in het Engels. Volgens de Franse wet is het verstrekken van kennis over verboden activiteiten illegaal. Je mag daar dus geen boek publiceren over wiet kweken. The Organic Grow Book gaat daarom over planten in het algemeen, en ‘fast growing annuals’ in het bijzonder.

In Frankrijk staat het boek daardoor inmiddels ook in de kast bij veel moestuin kwekers, die langzaam ontdekken dat wietplanten ook gewoon planten zijn.

Niet stoffig en langdradig

Iedereen heeft het tegenwoordig over biologisch of organisch kweken. Maar als je telers vraagt wat mycorrizha met je wietplant doet, of hoe compostthee werkt, dan zijn ze meestal snel uitgepraat. Wat organisch kweken eigenlijk betekent kan bijna niemand die erover praat je vertellen. Het is best wel ingewikkelde materie. De meeste boeken die daarover gaan zijn vrij stoffig en langdradig.

The Organic Grow Book is wat dat betreft een verademing. Er staan heel veel mooie foto’s en grappige tekeningetjes in en het is vooral ook heel praktisch. Je wordt als lezer aan de hand meegenomen door de  uitgangspunten van organisch kweken. De functie van bacteriën en schimmels in de bodem, die planten van optimale voeding en antibiotica voorzien, de functie van voedingselementen, de rol van water, licht en temperatuur.

Als je de basis begrijpt heeft het boek dat bijna twee kilo weegt nog een hoop informatie voor kwekers die eens wat verder willen gaan dan commerciële biovoeding uit een potje bij je planten strooien

En als je de basis begrijpt heeft het boek dat bijna twee kilo weegt nog een hoop informatie voor kwekers die eens wat verder willen gaan dan commerciële biovoeding uit een potje bij je planten strooien. Zelf binnenshuis compost maken met een zelfgemaakte wormenbak bijvoorbeeld.

Maandenlang experimenteren voor boek

Michiel Panhuysen, mijn man en mede-auteur van het boek, was voor het boek maandenlang aan het experimenteren met tupperware bakken met wormen waarin al ons plantaardige keukenafval en dat van de buren verdween. Soms ontsnapte er wel eens een paar wormen. We vonden maanden erna nog af en toe zo’n opgedroogd beestje terug dat ontsnapt was uit de wormenmestfabriek. In onze buurt ontstond al snel een levendige handel in groenteafval en bioschijt.

Het Bokashi experiment

Toen Michiel  een nieuw Bokashi- experiment aankondigde sprak ik mijn veto uit. Niet in onze keuken! Uiteindelijk werd het Bokashi experiment uitgevoerd in de schuur van Karel Schelfhout, de andere auteur van het boek. In die schuur werd ook driftig geëxperimenteerd met het zelf maken van aarde voor wietteelt. Want de meeste zogenaamde commerciële producten die als ‘geschikt voor biologische teelt’ verkocht worden, zijn heel wat minder organisch dan je zou denken. Maar omdat veel telers weinig kaas hebben gegeten van wat ‘organisch’ is, worden die producten toch goed verkocht.

Het is beter voor jezelf en het is beter voor de wereld. Eigenlijk is het vreemd dat nog niet iedereen die planten kweekt tegenwoordig organisch kweekt

Er moesten natuurlijk wormen in die zelf gemaakte teeltaarde, ook al werd die uiteindelijk binnenshuis gebruikt. Wormen en micro-beestjes spelen een speciale rol in de wereld van de organic grower. Ze knagen en eten elkaar op en schijten kilo’s gratis supermeststoffen uit. Ik wist een paar jaar geleden niets van organisch kweken, maar heb de afgelopen tijd erg veel geleerd. Overal om mij heen verschijnen composthoopjes en schijtfabriekjes. Ik bestudeer inmiddels alle verpakkingen van producten die ik koop, ook in de winkel. Zo kwam ik er achter dat zelfs de bio-winkel helemaal niet zo bio is als je zou denken: De beste bio-planten kweek je zelf.

De Nederlandse auteurs van The Organic Grow Book samen op Spannabis aan de signeertafel met een van ’s werelds bekendste kweekgoeroes Jorge cervantes (rechts vooraan)…

Niet chemisch maar biologisch

Bio? Organisch? Is dat niet hetzelfde? Nee! Ja! Zoek dat ook maar zelf uit in het boek. De laatste paar jaar hoef je eigenlijk nooit meer uit te leggen waarom je organische meststoffen gebruikt, of biologische wiet wilt hebben of biologische tomaten. Het is beter voor jezelf en het is beter voor de wereld. Eigenlijk is het vreemd dat nog niet iedereen die planten kweekt tegenwoordig organisch kweekt. Of het nou om wiet gaat of om andere planten. NPK shots uit een chemische fabriek geef je toch niet aan planten die je later gaat consumeren? De NPK uit een fabriek is synthetisch. Je voeden met synthetische voeding heeft iets onwerkelijks, iets onechts.

Op de Spannabis in Barcelona zag ik hoe Karel en Michiel hun boek signeerden, naast kweekgoeroe Jorge Cervantes. Ik was er trots op dat dit boek over organisch kweken inmiddels naast die andere bijbel staat.

Ook die kweekbijbel in huis halen?

The Organic Grow Book is een rijk geïllustreerd boek dat op een eenvoudige manier de principes uitlegt van biologische (wiet)teelt. Het boek omschrijft meerdere strategieën die je als kweker kunt volgen, voor zowel binnen als buitenteelt. Het omschrijft hoe de natuur werkt en hoe je bepaalde grondbeginselen kunt toepassen bij je eigen planten, zonder een zeurderig priemend vingertje.

Het superdikke boek kost slechts 39,90 euro. Je kunt het onder meer HIER online kopen